Ocupación del Brasil

Los pequeños grupos humanos se fueron adaptando a los diversos ambientes que se iban formando en el territorio brasileño, como la sabana, la selva atlántica y la selva amazónica. Esa diversidad de ambientes contribuyó en crear, cada vez más, lenguas y culturas que diferenciaban a los grupos entre sí. ¿Y cuándo fue que eso ocurrió? Ocurrió en el período siguiente al Pleistoceno que es denominado por los arqueólogos bajo el nombre de Arcaico. Comprende el período que va entre 10 mil a 2.500 años antes del presente. Fue en ese período en el que se conformaron los grupos humanos que eran muy diferentes entre si. El aumento de números de sitios arqueológicos datados en este período muestra el aumento de la población que se produjo a lo largo de los milenios.

¿Qué es un sitio arqueológico?

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Los pueblos que no utilizaban la escritura sólo pueden ser conocidos en la actualidad por medio de vestigios materiales que dejaron en los lugares en los que vivían. El sitio arqueológico es lo que quedó de las cosas que las personas fabricaban y usaban a lo largo de su vida en un determinado lugar como ollas de cerámica, restos de hachas y otras herramientas realizadas en piedra, señales de que cultivaban la tierra y plantaban alimentos, entre otras.

¿Cuáles son los principales cambios que se produjeron en el período Arcaico?
Se produjo un aumento gradual de la temperatura y, por eso, se produjeron muchos cambios en el medio ambiente transformando también la vida de las poblaciones que ocupaban el continente. Entre esos cambios se destacan la formación de grandes áreas de bosques, la alteración en el régimen de los ríos, que de temporarios se convirtieron en perennes (ya no se secaban) y la formación y la expansión de los manglares (vegetación propia de las regiones en donde se encuentran los ríos con el mar).
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Fue así que surgió una gran cantidad de recursos naturales que son utilizados hasta el día de hoy por los seres humanos.

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Muchas investigaciones aseguran que es probable que parte de lo que conocemos como “naturaleza salvaje amazónica” haya sido el producto de millares de años de la manipulación de los recursos naturales por parte de las poblaciones indígenas de la región. Se puede decir lo mismo de otras regiones del Brasil. Manipular es hacerse cargo de un recurso natural (una planta, por ejemplo) de tal forma que la misma no desaparezca y pueda ser siempre utilizada.

¿Los pueblos del período arcaico continuaron siendo cazadores y recolectores?
Si. La gran diversidad de los recursos naturales existentes en los nuevos ambientes los ayudó a profundizar sus conocimientos y estas personas de volvieron, a lo largo de miles de años, grandes conocedores de animales y plantas. Aprendieron, poco a poco, a manejar esos recursos para su propio provecho y interés. El conocimiento más amplio del medio ambiente logró que estas poblaciones crecieran y se modificasen. Poco a poco, las mismas se fueron distribuyendo por todos los rincones del actual territorio brasileño. Hace alrededor de 4.000 años no había ningún lugar que no hubiese sido ocupado por estos grupos de cazadores y recolectores.
¿Sabían plantar y sembrar estos pueblos?
Las primeras experiencias de domesticación de plantas – es así que los especialistas en este asunto lo mencionan – se produjeron durante el período Arcaico. Esto es, comenzaron a plantar y a cuidar las plantas que consideraban importantes. Fue con la introducción de la agricultura que esos pueblos comenzaron a establecerse en aldeas y a vivir en lugares en donde la caza era abundante. 
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¿Y la domesticación de los animales? Ocurrió en la región de la cordillera de los Andes, aunque no en el territorio que luego se convertiría en el Brasil.

¿Cuándo surge la agricultura?
La agricultura surgió entre los 3.000 y 4.000 años antes del presente. Sin embargo, fue a partir de los 2.000 años antes del presente que esa práctica de subsistencia fue difundida en el territorio que en la actualidad conocemos como Brasil. El cultivo de plantas como el tabaco, el maíz y la pimienta existía en casi todo el continente americano al momento de la llegada de los europeos.
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¿Cuál es la mayor contribución de los indios americanos a otras poblaciones del mundo?
Una de las mayores contribuciones de los indios americanos a otras poblaciones del mundo fue la gran cantidad de plantas que ellos domesticaron antes de la colonización, como por ejemplo los diferentes tipos de papa, el cará, la mandioca, el maní, el zapallo, el maracuyá, el cacao, el tomate, la yerba mate, la vainilla, la piña, el mamón y muchas otras frutas.
¿Cuándo ocurrió que las poblaciones del Brasil dejaron de ser nómades?
Hacia el final del período arcaico, alrededor de 2.500 años antes del presente, muchas de las poblaciones que poseían la tecnología de piedra lascada dejaron de ser nómades. Un pueblo nómade es aquel que no tiene un lugar fijo de residencia y que vive cambiando su lugar de asentamiento. Estos pueblos crearon aldeas y pasaron a ocupar territorios extensos, con caminos que los ligaban entre si. La riqueza de los recursos que ofrecía el ambiente (abundancia de plantas y animales, por ejemplo), las técnicas que descubrían para almacenar y guardar así como los intercambios de mercancías y los conocimientos entre los pueblos posibilitaban un gran desarrollo. Y las poblaciones aumentaron así como los territorios que ocupaban.
¿Qué es lo que se sabe sobre la ocupación del litoral brasileño?
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Los sitios arqueológicos más conocidos del litoral son los sambaquís, teniendo, una gran cantidad de ellos, una antigüedad de 4.000 años. Sambaqui, en lengua Tupi quiere decir “monte de conchas”. Son colinas formadas por conchas de moluscos consumidos por poblaciones antiguas.

 Silvia Futada, 2009.

En ellos también se encuentran restos de esqueletos humanos, instrumentos de piedra lascada y pulida además de objetos realizados en huesos, dientes y conchas. Los sambaquís se encuentran desde el litoral del Nordeste, en donde son escasos, hasta el estado de Rio Grande do Sul.

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Los tamaños de los sambaquís varían: desde pequeños montículos de diez metros de envergadura y dos metros de altura hasta verdaderas montañas de 500 metros de extensión y más de 60 metros de altura.    

¿Se sabe cuál era la razón que impulsaba la construcción de los sambaquis?
Algunos estudios recientes demuestran que los sambaquis fueron construidos por los cambios causados por el aumento del nivel del mar. Los sambaquis más antiguos fueron sumergidos, sólo quedaron algunos pocos localizados en las áreas más apartadas del litoral. ¿Aún existen esos grandes depósitos de mariscos?
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Si, pero sólo aquellos que no fueron destruidos por los cambios causados por el aumento del nivel del mar. Los depósitos de mariscos más antiguos se encuentran debajo del agua; sólo quedan algunos pocos localizados en áreas más apartadas del litoral.  

¿Cuándo los portugueses llegaron al litoral brasileño no encontraron aquellas sociedades que construían los sambaquis?
No. Encontraron sociedades bastante diferentes. Los pueblos indígenas aquí hallados y luego descriptos por los viajeros europeos fueron pueblos hablantes de las lenguas Tupi. Ellos vivían en grandes aldeas, a veces alcanzaban los 2.000 habitantes y detentaban la agricultura como su principal actividad de subsistencia.
¿Qué ocurrió con las sociedades que construían los sambaquis?
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Ellas desaparecieron. No se sabe con seguridad la razón aunque uno de los principales motivos fue la llegada de los numerosos grupos hablantes de lengua Tupi al litoral, hace aproximadamente 2.000 años.

¿Cómo vivían los pueblos cuya lengua era el Tupi?
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Esos pueblos vivían principalmente del cultivo de alimentos por el sistema de rotación, que fue conocido popularmente como roza. Los alimentos cultivados eran la moneda de cambio utilizada con los europeos para conseguir aquellos objetos que apreciaban como hachas, cuchillos, tejidos y espejos, entre otros.

¿Cómo se realiza la agricultura de rotación?

Primero se derrumba una porción territorial de selva no muy extensa. Luego de podar el bosque se deja secar la vegetación por un tiempo y se le prende fuego, lo que limpia el área y la cubre de cenizas. De inmediato se limpia ese terreno eliminando los brotes y los restos de árboles que no se quemaron debidamente. Con las primeras lluvias se plantan en ese terreno las diferentes especies como el maíz, las judías o porotos, la mandioca, la papa y el cará. Esa es la manera de garantizar la fertilidad del suelo y evitar las plagas. Luego la actividad consiste solamente en mantener limpio el terreno de cultivo. Aún en la actualidad esta es una técnica que se practica en todo el territorio brasileño. El impacto ambiental que esta técnica provoca es muy reducido y nunca se desmonta un área demasiado extensa y, además, luego de algunos años de uso, ese terreno puede ser abandonado y la selva vuelve a crecer.

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¿De dónde vinieron esos pueblos que ocuparon el litoral?
Del interior. Según los estudios lingüísticos y arqueológicos, los grupos hablantes de las lenguas del tronco Tupi tuvieron un origen común. Un grupo original, localizado entre en el curso medio e inferior del río Amazonas, al atravesar un proceso de expansión demográfica hace alrededor de entre 4.000 y 5.000 años antes del presente comenzó a conquistar la mayor parte del territorio que luego se volvió el Brasil actual. Para saber lo que es un  tronco linguístico, mira Lenguas Indígenas.
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Los nombres de los lugares son un excelente ejemplo para demostrar la expansión de los grupos Tupi. Existen lugares con denominaciones Tupi en distintas regiones del Brasil. Araraquara es un buen ejemplo de esto:  es el nombre de una ciudad del interior del estado de San Pablo y de un río en el extremo norte del estado de Amazonas. Los vestigios arqueológicos más importantes dejados por estos grupos fueron los restos de potes y cuencos de cerámica encontrados en los antiguos asentamientos de las aldeas.

¿Los pueblos que hablaban la lengua Tupi también ocuparon la llanura central?
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No. En la región que en la actualidad se denomina Planicie Central Brasileña (Planalto Central Brasileño) vivían poblaciones indígenas bastante diferentes que las de lengua Tupi. En esa región seca, conformada por las colinas y sierras, conocida como “cerrado”, se formaron sociedades con costumbres diferentes a las de origen Tupi. Hablaban lenguas del tronco Macro-Jê. Para saber qué es un tronco lingüístico vean  Lenguas Indígenas.

¿Cuándo fue que los pueblos que hablaban las lenguas del tronco Jê ocuparon la región central de Brasil?
Hace aproximadamente 11.000 años. Hasta hace unos 2.000 años antes del presente los Jê eran grupos nómades de cazadores recolectores. Hace aproximadamente 1.400 años, se produjeron cambios importantes en los modos de vida de aquellas poblaciones que comenzaron a constituir grandes aldeas y a desarrollar la agricultura. Las aldeas circulares predominaron como forma de ocupación del espacio y se expandieron por toda la región. Los sitios arqueológicos demuestran que las cerámicas encontradas fueron producidas en ese período.
¿Cómo se produjo la ocupación en la Amazonia?
Durante muchos años, la Amazonia fue vista por los estudiosos como un “desierto verde”, o sea, era considerada un lugar en donde no había nadie, sólo el bosque. Todos creían que su ocupación habría ocurrido en tiempos recientes y por un reducido número de habitantes aunque recientes estudios indican exactamente lo contrario.
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La historia de la ocupación de la Amazonia se inició hace, por lo menos, 11.000 años, en un período en el que las prácticas de la agricultura aún no habían sido adoptadas. Los datos disponibles muestran que estos primeros grupos mantenían un modo de vida basado en la caza, la pesca y la recolección y que domesticaron algunas plantas como el palmito, el mamón, las pimientas y la mandioca.

¿Dónde apareció la técnica de la cerámica?
Apareció en la Amazonia. Esta fue el área de origen y de la expansión de la producción de cerámica así como otras importantes técnicas.
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Algunos restos de vasijas de cerámica con una antigüedad de 8.000 años fueron hallados a lo largo del río Amazonas y de sus afluentes (ríos menores que son tributarios a un río mayor), lo que comprueba el origen de esta técnica. Esas evidencias indican la existencia de un estilo de vida adaptado al ambiente de río, rico para las actividades de la pesca, la recolección y el cultivo de diferentes recursos naturales. Esas poblaciones ribereñas, o sea, las que residían cerca de los ríos, cultivaban productos como el zapallo, la mandioca y el maíz.

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Hace aproximadamente 1.000 años, se desarrollaron culturas muy complejas a lo largo del río Amazonas. Las culturas Marajoara y Tapajônica, con sus decoraciones y cerámicas muy bien trabajados, son ejemplos de la belleza de las culturas amazónicas. Estas le dieron origen a algunas de las características de las culturas de los pueblos de la región de la cordillera de los Andes. De esta manera, la Amazonia puede ser vista como la cuna de varios pueblos indígenas que, a partir de esa área, se expandieron y también conquistaron una gran parte de lo que es el Brasil en la actualidad.

Vaso Cariátides Tapajônico
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Fuentes de información
  • Museu de Arqueologia e Etnologia-MAE

Brasil 50 mil anos: Uma viagem ao passado pré-colonial (Guia temático para professores)

  • Museu de Arqueologia e Etnologia-MAE

Programa de educação patrimonial do levantamento arqueológico do gasoduto coari-manaus (Guia temático)

  • Eduardo Góes Neves

Os índios antes de Cabral: arqueologia e história indígena no Brasil, do livro A temática indígena na escola: novos subsídios para professores de 1° e 2° graus (1995).

Parceria con el Museu de Arqueologia y Etnologia da Universidade de São Paulo (MAE-USP)